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Les 4 saisons du marais...
:: Le printemps : la préparation du marais salant
Sauniers Ile de Ré - Le printemps est le moment de la préparation du marais salant

Vers le mois de Février, nous mettons le marais à l'écourt : nous vidons progressivement les bassins du  marais. En suivant le circuit de l'eau, nous nettoyons les bassins, un à un, des vivres (premières surfaces d'évaporation) jusqu'aux aires saunantes
(cristallisoirs).

Pour nettoyer un bassin, nous commençons par racler la vase qui s'est accumulée pendant l'hiver sur les fonds d'argile. C'est cette vase que nous allons utiliser pour remodeler les chemins d'argile qui se sont dégradés: cette technique s'appelle le graissage. Pour cela, nous travaillons soit avec la boguette , soit avec une lousse à ponter.

Une fois qu'un bassin est nettoyé et ses chemins graissés, nous les laissons sécher, de quelques jours à plusieurs semaines, suivant le temps qu'il fait et la méthode  propre à chaque saunier.
Entre temps, l'eau de mer a déjà commencé son circuit et s'apprête à donner le premier sel…

:: L'été : la récolte
Sauniers Ile de Ré - L'été : la saison de la saunaison

Dès le mois de Juin et souvent jusqu'en Septembre, nos journées sont exclusivement réservées à la récolte du Gros Sel et à la cueillette de la Fleur de Sel.

Elles s'effectuent toutes deux dans les aires saunantes , mais à des moments et selon des techniques différentes.

La Fleur de Sel est cueillie à la surface de l'eau avec une lousse à fleur, en fin d'après-midi.

Pour la récolte du Gros Sel, qui se récolte le matin ou le soir, nous utilisons un simoussi   pour le rassembler dans l'eau et un souvron pour remonter le sel sur le chemin et le former en petites pyramides.

Etre saunier n'est pas seulement récolter du sel. C'est avant tout, détenir le Secret de l'eau : la mise en eau des bassins n'est pas le fruit du hasard mais bel et bien un savoir-faire, transmis par les plus anciens.

:: L'automne : les rentrées de sel
Sauniers Ile de Ré - L'Automne

Durant tout l'été, nous avons amassé notre récolte de Gros Sel sur la bosse. En Septembre, tous les sauniers-adhérents s'organisent en équipe pour rentrer leur sel à la Coopérative. C'est le charroi.

Nous sommes plus de 90 adhérents à la Coopérative. En 2005, nous avons, à nous tous, livré 3500T de Gros Sel marin gris.
Pour le charroi, nous mettons en commun nos tracteurs et remorques, et passons, chez chacun, chercher la récolte et l'amener jusqu'à notre coopérative.

Le charroi marque un temps important de notre métier : il est synonyme d'un repos bien mérité, une fois le sel livré, et , surtout, il est un moment fort de convivialité.

Une fois le charroi terminé, nous essayons de nous reposer avant de penser au prochain printemps !

:: L'hiver : repos du saunier ou travaux dans le marais

L'hiver est la période de repos pour les sauniers mais surtout pour les marais salants. Ils passent ainsi plusieurs mois, recouverts d'eau.

Cependant, certains d'entre nous profitent de l'hiver pour continuer la remise en état de leur marais. En effet, lorsqu'un jeune saunier reprend un marais salant inexploité depuis longtemps, des travaux de restauration sont nécessaires. Et cela peut prendre plusieurs hivers! 

Il faut remettre le fond des bassins de niveau en enlevant une épaisseur d'argile : c'est le décabossage, et reconstruire toutes les petites levées d'argile. Pour cela, nous utilisons une boguette, pelle en bois traditionnelle.
 
Des chantiers collectifs de remise en état sont  organisés. A ces occasions, plusieurs générations de sauniers professionnels se cotoient, favorisant ainsi la transmission du savoir-faire, si important dans notre métier.

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