Sur l’Île de Ré, les producteurs de sel sont appelés Sauniers. La récolte du sel a lieu en été, mais constitue l’aboutissement d’une année de travail rythmée par les marées, le climat et les saisons.

Les Saisons du Marais

LE PRINTEMPS


la préparation du marais salant
Montage des marais
: nettoyage des bassins évasés. Mise en route du circuit d'eau.
Outil
: boguette, rouable.

Vers le mois de Février, les sauniers mettent le marais à l’écourt : ils vident progressivement les bassins du marais. En suivant le circuit de l’eau, ils nettoient les bassins, un à un, des vives (premières surfaces d’évaporation) jusqu’aux aires saunantes (cristallisoirs).

Préparation des bassins des marais salants

Pour nettoyer un bassin, ils commencent par racler la vase qui s’est accumulée pendant l’hiver sur les fonds d’argile. C’est cette vase que les sauniers vont utiliser pour remodeler les chemins d’argile qui se sont dégradés, cette technique est appelée le graissage. Tout ce travail s’effectue à la main, à l’aide d’outils traditionnels comme la boguette, le rouable et la lousse à graisser. Une fois qu’un bassin est nettoyé et ses chemins graissés, les sauniers les laissent sécher. Cette opération peut prendre de quelques jours à plusieurs semaines, suivant les conditions météorologiques et la méthode propre à chaque saunier.

Les outils de travail des sauniers

Entre temps, l’eau de mer a déjà commencé son circuit et s’apprête à donner le premier sel.

L’ÉTÉ


la récolte
Récolte du sel
: Tous les deux jours : récolte du gros sel. En fin de journée : cueillette de la fleur de sel.
Outil
: simoussi, souvron, lousse.

Dès le mois de Juin et souvent jusqu’en Septembre, les journées sont exclusivement réservées à la récolte du Gros Sel et à la cueillette de la Fleur de Sel.

Récolte Fleur de sel

Elles s’effectuent toutes deux dans les aires saunantes, mais à des moments et selon des techniques différentes. La Fleur de Sel est cueillie à la surface de l’eau avec une lousse à fleur, en fin d’après-midi. Pour la récolte du Gros Sel, qui se récolte le matin ou le soir, ils utilisent un simoussi pour le assembler dans l’eau et un souvron pour remonter le sel sur le chemin et former ainsi des petites pyramides.

Pyramide de gros sel au bord des marais salants

Durant tout l’été, les récoltes de Gros Sel sont amassées sur la bosse. La Fleur de sel récoltée, elle, est stockée au fur et à mesure à la Coopérative.

L’AUTOMNE


Les rentrées de sel
Travaux d’aménagements
des marais salants. Remise en état des outils.
Outil
: boguette, ferrée, pelle charentaise.

En Septembre, tous les sauniers adhérents s’organisent en équipe pour rentrer leur sel à la Coopérative. C’est le charroi. Sont mis en commun leurs tracteurs et remorques, et passent chez chacun des sauniers chercher la récolte et l’amener à la Coopérative. Le charroi marque un temps important du métier de saunier : une fois le sel livré, il est synonyme d’un repos bien mérité et représente un moment fort de convivialité.

Récolte du gros sel à l'Île de Ré: le Charroi

L’HIVER


Repos du saunier et travaux d’entretien dans les marais
Repos du Saunier
: le marais est « noyé » sous une épaisseur d’eau de mer qui va le protéger du gel et des intempéries jusqu’au printemps suivant.

L’hiver est la période de repos pour les sauniers mais surtout pour les marais salants. Ils passent ainsi plusieurs mois, recouverts d’eau (pour les protéger des intempéries). Cependant, certains d’entre eux profitent de l’hiver pour continuer la remise en état de leur marais. En effet, lorsqu’un jeune saunier reprend un marais salant inexploité depuis longtemps, des travaux de restauration sont nécessaires. Et cela peut prendre plusieurs hivers. Il faut remettre le fond des bassins de niveau en enlevant une épaisseur d’argile (le décabossage) et reconstruire toutes les petites levées d’argile. Pour cela, ils utilisent une boguette. Des chantiers collectifs de remise en état sont organisés. A ces occasions, plusieurs générations de sauniers professionnels se côtoient, favorisant ainsi la transmission du savoir-faire, si important dans le métier de saunier.

Les Marais salants en hiver sous la neige

Illustration boule à neige Ars en Ré sous le sel

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